Eclipse totale de soleil du 21 août : pourquoi les scientifiques l’attendent avec tant d’impatience

Dans un mois, les Etats-Unis seront plongées dans le noir en plein jour en raison d’une éclipse totale de soleil. Les scientifiques comptent sur les millions d’observateurs pour améliorer leur connaissance d’un phénomène jamais vu dans le pays depuis 99 ans.

Notez la date et… si vous le pouvez, prenez un billet d’avion. Le 21 août prochain, une éclipse totale de soleil sera visible sur une partie du globe. Pas en Europe malheureusement mais aux Etats-Unis où le phénomène n’a plus été observé depuis 99 ans.

Pour les scientifiques, cet événement astronomique permettra de mieux comprendre le soleil, son champ magnétique et ses effets sur l’atmosphère  terrestre. Les scientifiques espèrent bien aussi tirer profit des observations par le public, dont  des étudiants et des astronomes amateurs qui seront armés de téléphones  cellulaires, de lunettes astronomiques, d’appareils photos et de caméras, pour  saisir tous les moments de ce phénomène.

« Cette éclipse solaire totale à travers les Etats-Unis est une occasion  unique dans les temps modernes qui permet à un pays tout entier de participer  aux observations avec la technologie d’aujourd’hui et les médias sociaux »,  s’est réjouie vendredi devant la presse Carrie Black, une responsable de la  National Science Foundation, qui supervise la recherche sur le soleil.

« Les images et données venant potentiellement de millions de personnes  seront récoltées et analysées par des scientifiques pendant des années »,  a-t-elle ajouté.

L’éclipse qui générera le plus de données de l’histoire

Pour Madhulika Guhathakurta, chargée à la Nasa de coordonner les  observations scientifiques pendant l’éclipse, « ce sera l’éclipse qui générera  le plus de données et d’images de l’histoire ». Quand la Lune passera entre le Soleil et la Terre, elle produira une ombre  d’environ 110 km de largeur qui se déplacera de l’Oregon, dans l’extrême  nord-ouest en milieu de matinée, jusque sur la Caroline du sud de l’autre côté  du pays, dans l’après-midi, traversant au total 14 Etats en 93 minutes.

Les images de l’éclipse de soleil en mars 2015

Les observateurs se retrouveront dans une obscurité totale en milieu de  journée pendant plus de deux minutes et pourront voir étoiles et planètes dans  le ciel. Environ 12 millions d’Américains vivent à l’intérieur de cette étroite  bande et seront probablement rejoints par des millions d’autres. Pour les astronomes, cette éclipse offre une rare occasion de tester de  nouveaux instruments et d’observer la couronne solaire, la haute atmosphère du  soleil autrement invisible.

Les scientifiques sont intrigués par le fait qu’elle soit beaucoup plus  chaude que la surface du soleil.     Ils cherchent aussi à comprendre les éjections de masse coronale qui  projettent des particules ionisées à grande vitesse vers la Terre et peuvent  perturber les communications satellitaires et les réseaux électriques.

Un avion utilisé pour faire des mesures en infrarouge

Pouvoir faire des observations depuis la Terre est particulièrement  important car cela permet de transmettre beaucoup plus de données qu’avec des  instruments se trouvant dans l’espace, a expliqué Carrie Black. Un équipe du National Center for Atmospheric Research va aussi utiliser un  avion de recherche pour faire des mesures en infrarouge pendant quatre minutes  qui devraient permettre de mieux comprendre le magnétisme de la couronne  solaire et sa structure thermale. Les scientifiques vont également étudier la ionosphère, la haute atmosphère  terrestre.

Votre smartphone pour surveiller la météo spatiale

Pour cette observation, des chercheurs utiliseront une technologie de  téléphones cellulaires standard pour construire une antenne GPS afin d’étudier  les effets de l’éclipse.  Cette expérience pourrait aider à mettre au point un système utilisant les  smartphones pour surveiller les perturbations de la météo spatiale.

Un autre projet, « Citizen Continental-America Telescopic Eclipse  Experiment », organisé par l’Observatoire solaire national et l’université  d’Arizona, s’appuiera sur la participation de volontaires notamment dans les  universités et lycées pour transmettre des images prises tout au long du  passage de l’éclipse.

Les participants utiliseront des télescopes et appareils photo numériques  identiques pour prendre des images en haute définition qui ensemble permettront  de capturer les 93 minutes de l’éclipse d’ouest en est des Etats-Unis.

Source : LCI